About very rare, super obscure and downright weird automobiles in Finnish and English.

Tuesday, May 17, 2016

Etuvetopioneeri Benjamin F. Gregory

Benjamin F. Gregory syntyi vuonna 1889 ja kasvoi aikana jolloin sekä kilpa-autoilu että ilmailu ottivat ensiaskeliaan. Nuori Ben innostui molemmista - ja kilpa-autoilusta etenkin etuvetoisilla ajopeleillä. Kilpaura alkoi jo 18-vuotiaana, ja neljä vuotta myöhemmin nuorukainen pääsi ensi kertaa etuvedolla varustetun kilpurin rattiin. Auton oli rakentanut Walter Christie New Jerseystä.
 
Gregory perusti oman yrityksen Kansas Cityyn. Sen nimeksi tuli (tietenkin) Front Wheel Drive Motor Company, ja ensimmäinen kilpa-auto valmistui vuonna 1919. Siinä oli 90-hevosvoimainen Curtiss-lentokonemoottori. Se ei kuitenkaan riittänyt, joten seuraavaan (myös etuvetoiseen) autoon Gregory istutti Hispano Suizan niinikään ilmailukäyttöön tarkoitetun moottorin. Se kehitti noin 180 hevosvoimaa ja kiskoi auton kuljettajineen 230 kilometrin tuntinopeuteen!
 
Seuraavaksi vuorossa oli yritys käynnistää massatuotanto. Tourer -mallisia autoja valmistui lähteistä riippuen 10 - 30 kappaletta ennen kuin yritys ajautui konkurssiin vuonna 1922. Ellei kyseessä ollut ensimmäinen etuvetoinen sarjatuotantoauto, niin vähintään Gregory ehti aivan ensimmäisten joukkoon.
 
Turhautunut B.F.G. keskittyi toiseen suureen rakkauteensa eli lentokoneisiin. Hän suunnitteli bambusta rakennetun kevyen koneen ja lähti sitten ilmailubisnekseen. 1930-luvun alussa hän omisti useita lentokoneita ja oman lentoyhtiön. Gregory esiintyi myös markkinoilla ja muissa tapahtumissa, tarjosi lentoja yleisölle ja ohjelmassa oli jopa yläilmoissa tapahtuva vihkiseremonia pappeineen!
 
Vuonna 1942 Gregory koki seitsemännen (!) lento-onnettomuutensa ja päätti pysyä jatkossa maan pinnalla. Syntyi uusi yritys nimeltä Gregory Front-Drive Motor Cars, jonka kotipaikka oli jälleen Kansas City. Vuonna 1947 valmistuneessa prototyypissä oli tietenkin etuveto ja nelisylinterinen 22 hevosvoiman lentokonemoottori, joka oli sijoitettu taakse!
 
Auto ei koskaan päätynyt tuotantoon, mikä ei varmaankaan ollut järin suuri ihme. Siitä huolimatta B.F.G. ei luopunut etuvedosta myöskään seuraavassa projektissaan, vuonna 1953 valmistuneessa avoautossa joka tunnetaan nimellä Gregory Sports Roadster. Sen voimanlähteenä toimi (ja toimii yhä) Porsche 356:n 1500-kuutioinen 55 hevosvoiman moottori - joka toisin kuin edellisessä prototyypissä (ja Porschessa) on edessä.
 
Gregoryn piti valmistaa pieni sarja Roadstereita, mutta ajatus ei milloinkaan toteutunut. Autosta olisi tullut huomattavasti kalliimpi kuin esim. Jaguar XK140, ja se oli liikaa.
 
Samoihin aikoihin työn alla oli myös pieni (tietenkin etuvetoinen) armeijan käyttöön tarkoitettu auto, jonka voimanlähteenä piti Sports Roadsterin tapaan olla saksalaisperäinen V4-moottori. Auton nimi oli Mighty Mite, ja toisin kuin siviilikäyttöön tarkoitetut prototyypit se päätyi myös tuotantoon. AMC valmisti noin 4000 Mighty Miteä, tosin nelivedolla ja omalla V4-moottorillaan varustettuna.
 
Gregory Sports Roadster pysyi kehittäjänsä omassa käytössä. Kun Gregory kuoli vuonna 1974, auton matkamittariin oli kertynyt yli 300 000 mailia.
 

Gregory radalla.
Veto edessä, moottori takana.


Mighty Mite.

Benjamin F. Gregory Sports Roadsterissaan.
 
Kuvat: lanemotormuseum.net, tomstrongman.com, hemmings.com, oppositelock.jalopnik.com